Les écrits cachés d'un best-seller du 18e siècle

Clément Solym - 05.02.2011

Edition - Société - cabinet - ministre - rochester


S’il avait été en vie, le comte de Rochester aurait probablement laissé échapper un petit rire lascif. L'austère comte de Roscommon ? Consterné, probablement.

Une universitaire d'Oxford a découvert que le succès phénoménal d'un recueil de poèmes écrit par les deux protagonistes a été agrémenté d’un assortiment de sinistres rimes pornographiques, cachées au dos du livre. L’œuvre des comtes de Rochester et de Roscommon a été l'une des meilleures ventes de recueils de poésie du 18e siècle de la poésie best-seller, publié pas moins de 20 fois. 


Auparavant, sa popularité avait été mise à mal par la réputation de débauche et l’amour du sensationnel de Rochester, ou par les rêveries de haute société de Roscommon. Jusqu'à ce que le Dr Claudine Van Hensbergen trouve un tableau de poèmes situé à l'arrière du livre, avec des numéros de pages séparés. Intitulé Le Cabinet de l'Amour, il y avait peu d'indications quant au contenu de l’ouvrage. « À ma grande surprise, Le Cabinet de l’Amour s'est avéré être une collection de versets pornographiques sur des godemichés », a déclaré le Dr Van Hensbergen.

« Les poèmes concernés sont Dildoides, un poème attribué à Samuel Butler sur les bûchers publics de godemichés importés de France, Les Délices de Vénus, un poème dans lequel une femme mariée récite à son jeune ami un compte explicite sur les joies du sexe, et La Découverte, un poème au sujet d'un homme qui se cache dans la chambre d'une femme pour la regarder se masturber dans son lit. »

Un verset de La découverte est de cet ordre ; des années plus tard, un poème d’éloge au sujet des préservatifs a été ajouté, ainsi que plusieurs vers sur des thèmes botaniques obscènes, attribués à « un membre d'une société de jardiniers », dans lequel les organes génitaux masculins sont décrits comme « l’arbre de la vie », a noté van Hensbergen. Qui affirme que les versets font plus rire que rougir. « Dès que j'ai commencé à lire les poèmes, j'ai réalisé ce que c'était, et ce n'était pas choquant pour moi ; mais ça m'a fait penser à l'obsession doublée de curiosité du 18e siècle (…). J'ai envoyé ça au service des recueils numériques et dit : “nous avons trouvé autre chose d’intéressant”. »

Le Conseil des ministres est apparu dans la deuxième édition du recueil, publiée en 1714. Les fortes ventes du livre ont été aidées par le bouche-à-oreille, et lors des réimpressions ultérieures, les ajouts salaces ont été déplacés au début du livre. On pense que l’ajout du Cabinet, parallèlement au travail par Rochester, dont le prénom était John Wilmot, a contribué à consolider sa réputation de libertin anglais original. La poésie satirique et souvent sensationnelle d’Earl intégrait souvent un langage et des images obscènes, mais le plus souvent, son intention était de représenter le côté obscur du bas-ventre de la société plutôt que de titiller.

Les recherches du Dr Van Hensbergen révèlent également le goût diversifié des lectures du 18e siècle. « Le Cabinet est surprenant parce qu'il nous montre que les gens lisaient des écrits pornographiques, tout comme les vers des grands poètes. Cela soulève des questions intéressantes sur ce qui compte comme littérature, et où se situent les frontières entre haute et basse culture. Ces idées étaient beaucoup plus souples au 18e siècle que ce qu'elles sont aujourd'hui. » (via The Independent)