Tow Sawyer, un pompier alcoolique, héros de San Francisco

Clément Solym - 03.10.2012

Edition - International - Mark Twain - Tom Sawyer - pompier


Tom Sawyer, c'est l'Amérique, clamait la chanson, voire, « le symbole de la liberté ». Certes, le dessin animé était de bon aloi, et plutôt amusant. Et ce garçon facétieux et malin, qui est devenu le personnage emblématique de Mark Twain a probablement une tout autre histoire. C'est qu'à l'origine, Tom Sawyer était un pompier, ami de la dive bouteille, et héros local, dont Twain était devenu l'ami...

 

 

Tom Sawyer, l'original ?

 

 

C'est en 1863 que les deux hommes se sont rencontrés, explique le Smithsonian Magazine, à San Francisco. Sawyer raconta comment, dans son rôle de pompier, il sauva de la noyade des dizaines de personnes, alors que leur navire faisait naufrage, au large de Baja California. Or, le frère de Mark était mort dans l'explosion d'un bateau à vapeur. Et pour avoir secouru quelque 90 personnes, Sawyer est devenu un héros local. 

 

Tom Sawyer était un homme impressionnant, « trapu, au visage rond, inspecteur des douanes, pompier volontaire, policier occasionnel et héros local bona fide », raconte-t-on. Et pour Twain, captivé par les aventures de cette figure, racontait qu'il « pouvait boire plus et parler plus que n'importe quel mec que j'avais rencontré auparavant ». Et toujours une plaisanterie agréable à raconter, avec un coup à boire, en compagnie de Twain... qui à cette époque est devenu journaliste, et nègre. 

 

C'est un beau matin (quoique peut-être pluvieux, les sources ne sont pas certaines), que Twain se pose à table : « Tom, je vais écrire un livre sur un petit garçon et celui que j'ai à l'esprit est le plus difficile des garçons du monde. Tom, ce sera un garçon, exactement comme vous êtes. Combien d'exemplaires prendriez-vous, Tom, la moitié de la production ? » L'idée était lancée...

 

En 1866, Twain quitte San Francisco, à 31 ans, et les deux hommes ne se retrouveront plus jamais. Les aventures de Tom Sawyer paraîtront en 1876, et Twain assurera que son garçon est composé de trois personnes différentes. Il promettra même qu'il ne se souvenait pas d'avoir rencontré une personne qui serait à l'origine de ce nom... Mais sans aucun doute, le pompier était le précurseur de ce petit garçon.

 

Les journaux locaux, à la mort de Tow Sawyer, à l'automne 1906, trois ans et demi avant celle de Twain, avait évoqué « Tom Sawyer, dont le nom à inspiré Twain, meurt dans son Grand Age », complété par la notice nécrologique que l'on pouvait alors lire. « Un homme dont le nom se trouve dans toutes les bibliothèques dignes de ce nom en Amérique est mort dans cette ville, ce vendredi. L'auteur apprécia tellement l'homme qu'il donna à son personnage son nom. Ainsi, l'homme qui est décédé ce vendredi est le parrain, pour ainsi dire, de l'un des plus agréables livres jamais écrits. »

 

Et selon les témoignages de ses proches, Sawyer lui-même n'avait jamais douté que les farces et les aventures de son enfance, qu'il racontait à Twain, ont eu une influence sur le titre du premier roman...